Hogar

El increíble potus futurista que limpia el aire de tu casa

Un ambiente más puro y agradable es posible gracias a las plantas genéticamente modificadas.

Nos agrada mantener el aire en nuestras casas lo más limpio posible, y hay quienes hasta instalan equipos purificadores del tipo “H.E.P.A.” (High Efficiency Particulate Air) para mantener alejados a las partículas de polvo. Pero algunos compuestos peligrosos son demasiado pequeños para ser atrapados en estos filtros. Hablamos de moléculas pequeñas como el cloroformo o el benceno, que acumulamos en casa cuando nos duchamos o hervimos agua, o cuando guardamos el auto en el garage. Tanto la exposición al benceno como al cloroformo fueron vinculados por los expertos a distintas formas de cáncer.

Ahora, investigadores de la Universidad de Washington, en Estados Unidos, modificaron genéticamente una planta de casa muy común en los hogares (potus) para eliminar estos elementos tóxicos del aire. Las plantas modificadas expresan una proteína, llamada 2E1, que transforma estos compuestos en moléculas que pueden usar para mantener su propio crecimiento, tal y como se detalla en un artículo sobre este trabajo publicado en ‘Environmental Science & Technology‘.

La súper planta

“No se habla mucho sobre estos compuestos orgánicos peligrosos en los hogares, y creo que eso se debe a que desde la ciencia no pudimos hacer nada al respecto hasta ahora“, afirma el autor principal Stuart Strand, quien es profesor de investigación en el Departamento de Ingeniería Civil y Ambiental. “Ahora hemos diseñado plantas de interior para eliminar estos contaminantes”, destacó.

El equipo decidió usar una proteína llamada “citocromo P450 2E1”, o 2E1, para abreviar, que está presente en todos los mamíferos, incluidos los humanos. En nuestros cuerpos, el 2E1 convierte el benceno en un químico llamado fenol y, al cloroformo en dióxido de carbono e iones de cloruro. Pero 2E1 se encuentra en nuestro mundo y se activa cuando bebemos alcohol. Por lo tanto, no está disponible para ayudarnos con los contaminantes en nuestro aire.

Las plantas usan dióxido de carbono e iones de cloruro para hacer sus alimentos, y emplean fenol para ayudar a fabricar componentes de sus paredes celulares.

Los investigadores hicieron una versión sintética del gen que sirve como instrucciones para hacer la forma de 2E1. Luego, lo introdujeron en potus para que cada célula de la planta expresara la proteína.

Los científicos probaron cómo sus plantas modificadas podrían eliminar los contaminantes del aire en comparación con un potus normal. Pusieron ambos tipos de plantas en tubos de vidrio y luego agregaron benceno o gas cloroformo en cada tubo. Durante 11 días, el equipo realizó un seguimiento de cómo cambió la concentración de cada contaminante en cada tubo.

Disminución del benceno de hasta el 75%
Para las plantas no modificadas, la concentración de cualquiera de los dos gases no cambió con el tiempo. Pero para las plantas modificadas, la concentración de cloroformo se redujo en un 82 por ciento después de tres días, y era casi indetectable al sexto día. La concentración de benceno también disminuyó en los frascos de plantas modificadas, pero más lentamente: en el día octavo, la concentración de benceno había disminuido en aproximadamente un 75 por ciento.

Lo que sigue: el formaldehído del humo del tabaco
El equipo está trabajando actualmente para aumentar las capacidades de las plantas al agregar una proteína que puede descomponer otra molécula peligrosa que se encuentra en el aire del hogar: el formaldehído, que está presente en algunos productos de madera, como pisos laminados y armarios, y humo de tabaco.

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